Cómo los descubrimientos arqueológicos en AlUla y Khaybar están desenterrando el pasado prehistórico de Arabia Saudita

  • Se han encontrado miles de estructuras, la mayoría de entre 4000 y 7000 años de antigüedad, en el noroeste del Reino.
  • Los descubrimientos son la clave para un replanteamiento radical de la prehistoria de la Península Arábiga

LONDRES: Para los beduinos, las misteriosas estructuras de edad incierta y origen desconocido esparcidas por los ásperos y dramáticos paisajes del noroeste de Arabia Saudita siempre han sido simplemente obras de «los ancianos».

Cómo los descubrimientos arqueológicos en AlUla y Khaybar están desenterrando el pasado prehistórico de Arabia Saudita Cómo los descubrimientos arqueológicos en AlUla y Khaybar están desenterrando el pasado prehistórico de Arabia Saudita

Para los arqueólogos que acaban de completar un proyecto de cuatro años para catalogar toda la arqueología visible del condado de AlUla y el campo volcánico cercano de Harrat Khaybar, las decenas de miles de estructuras que han encontrado, la mayoría entre 4000 y 7000 años, son la clave. a un replanteamiento radical de la prehistoria de la Península Arábiga.
“Gran parte del enfoque arqueológico en la región en el pasado ha estado en el Creciente Fértil, atravesando Jordania, Israel y hasta Siria y más allá, y se ha prestado poca atención arqueológica a este material primitivo de Arabia Saudita”, dijo el arqueólogo. Dr. Hugh Thomas, investigador sénior de la Universidad de Australia Occidental.

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“Pero a medida que investigamos más y más, nos damos cuenta de que había mucho más aquí que comunidades pequeñas e independientes que vivían con muy poco y no hacían mucho en una zona árida.
“La realidad es que en el período Neolítico estas áreas eran significativamente más verdes, y habría poblaciones realmente considerables de personas y manadas de animales moviéndose a través de estos paisajes”.

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Él cree que en un futuro cercano, “creo que vamos a hacer descubrimientos masivos que van a cambiar completamente la forma en que vemos el Medio Oriente”.
El Dr. Thomas es codirector del proyecto Arqueología Aérea en el Reino de Arabia Saudita, establecido en 2018 por la Comisión Real para AlUla, como parte del programa de Identificación y Documentación de los Bienes del Patrimonio Inmueble de AlUla. Al año siguiente, el proyecto se amplió para incluir la región vecina de Khaybar, rica en patrimonio.
Oxford Archaeology, con sede en el Reino Unido, inspeccionó por separado un área «central» de AlUla de 3.300 metros cuadrados. Trabajando con el personal y los estudiantes de la Universidad King Saud en Riyadh, identificaron más de 16,000 sitios arqueológicos.

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El Dr. Thomas y sus colegas se dispusieron inicialmente a inspeccionar el interior de AlUla, un área de más de 22 500 kilómetros cuadrados, y se enfrentaron a una tarea abrumadora, que dividieron en tres etapas.
Un estudio preliminar remoto de toda el área, utilizando imágenes satelitales, fue seguido por fotografías aéreas de sitios seleccionados y, finalmente, la excavación de un pequeño número de las estructuras más prometedoras.
La primera etapa duró más de un año, con los miembros del equipo examinando minuciosamente Google Earth y otras imágenes satelitales y fijando cada estructura que detectaron.
Para el equipo de la Universidad de Australia Occidental en Perth, significó «hora tras hora de desplazarse pacientemente», dijo el Dr. Thomas.
“A veces estaba en áreas donde no había absolutamente nada, solo kilómetros interminables de desierto remoto. Pero luego, en otras ocasiones, encontrarías estructuras por todas partes y solo recorrerías unos pocos kilómetros en una sesión, porque constantemente encontrabas y fijabas nuevos sitios arqueológicos”.
El trabajo duro valió la pena generosamente.
Al final, habían identificado 13.000 sitios en AlUla y unos extraordinarios 130.000 en el condado de Khaybar, que datan desde la Edad de Piedra hasta el siglo XX. Registraron todo lo que vieron, incluidos algunos de los restos del ferrocarril de Hejaz, construido por los otomanos antes de la Primera Guerra Mundial, pero la gran mayoría de los sitios datan de la prehistoria.
Cada sitio constaba de cualquier cosa, desde una estructura hasta grupos de 30 o más, y ahora han catalogado más de 150,000 estructuras individuales de interés arqueológico, especialmente en la región de Khaybar, donde hay «una concentración realmente densa y significativa de restos arqueológicos».
Después de la detección remota llegó la parte realmente divertida: volar a baja altura sobre los espectaculares paisajes de AlUla y Khaybar en helicópteros, utilizando fotografías de puertas abiertas para registrar sitios previamente identificados por el estudio satelital como de particular interés.
Los pilotos, de The Helicopter Company, con sede en Arabia Saudita, volaron de un sitio a otro a lo largo de rutas de vuelo creadas por los arqueólogos.
“Eran pilotos comerciales que al principio no tenían idea de la arqueología”, dijo el Dr. Thomas. “Pero eran muy entusiastas y también bastante buenos para interpretar y detectar cosas.
“Terminaron teniendo un gran entendimiento, y eso fue muy beneficioso para el proyecto. Podría decir, ‘Estoy detrás de tres colgantes funerarios en un afloramiento’, y el piloto diría, ‘Oh, puedo verlos, frente a nosotros’, y dirigirían el helicóptero para darte la mejor ángulo fotográfico.”
Al final, dijo, “algunos de los pilotos habrían visto más arqueología de cerca que la mayoría de los arqueólogos”.
La última fotografía aérea se llevó a cabo en marzo de este año y, para entonces, el equipo había capturado más de un cuarto de millón de imágenes en AlUla y Khaybar.
Entre las estructuras que fotografiaron había más de 350 ejemplos de uno de los tipos más extraordinarios de estructuras a gran escala esparcidas por el paisaje prehistórico de Arabia Saudita: el misterioso mustatil.
Mustatil es la palabra árabe para rectángulo, y estas estructuras rectangulares, a menudo enormes, construidas por un pueblo desconocido hace más de 8.000 años, pueden ser exclusivas de la península arábiga.
Ahora se sabe que existen más de 1.600 en 300.000 kilómetros cuadrados del noroeste de Arabia Saudita, concentrados principalmente en las cercanías de AlUla y Khaybar.
Los mustatils varían en tipo, algunos son más complejos que otros, pero generalmente consisten en dos paredes paralelas, u ocasionalmente más, unidas en cada extremo por paredes más cortas para crear un rectángulo. Varían en longitud de 20 a 620 metros y, a menudo, se agrupan en grupos que van desde dos hasta 19.
En algunos lugares, los mustatils han sido «sobreconstruidos» por generaciones posteriores que han construido tumbas circulares anilladas, o las llamadas tumbas colgantes, sobre ellos o muy cerca de ellos.
Construir algunos de los mostatiles habría sido un gran compromiso para un número considerable de personas. La estructura más grande inspeccionada en el terreno por el equipo de AAKSA, situada en el campo de lava de Harrat Khaybar, a 50 km al sur de la ciudad de Khaybar, se construyó con rocas de basalto y mide 525 m de largo.
Se estima que la estructura pesa alrededor de 12.000 toneladas, con piedras individuales que pesan entre 6 y 500 kg.
Extrapolando los estudios experimentales realizados sobre estructuras mayas en Guatemala, los arqueólogos han estimado que un grupo de 10 personas habría necesitado dos o tres semanas para construir un mustatil de más de 150 m de largo. Las estructuras más grandes, de hasta 500 m, podrían haber sido construidas por un grupo de 50 personas en aproximadamente dos meses.
Como escribieron el Dr. Thomas y sus colegas en un artículo publicado recientemente en la revista «Antiquity», los mustatil no solo son «un componente importante del paisaje cultural árabe antiguo», sino que también se encuentran entre los primeros monumentos de piedra en Arabia, y «globalmente una de las tradiciones de construcción monumental más antiguas identificadas hasta ahora”.
De los 1.600 mostatiles identificados a través de imágenes de satélite y los 350 fotografiados desde el aire, 39 fueron seleccionados por el equipo de Thomas para realizar un estudio sobre el terreno. De estos, solo se excavaron un puñado, y estos han revelado una gran cantidad de información previamente desconocida.
A fines de 2018 y 2019, por ejemplo, los arqueólogos de los equipos de UWA y Oxford comenzaron a excavar mustatils intactos al este del valle de AlUla y descubrieron evidencia de que las estructuras habían tenido un propósito ritual. En las cámaras de las estructuras se encontraron colecciones de cuernos y otros fragmentos de huesos craneales de animales como ganado, cabras y gacelas, lo que podría sugerir que se habían hecho ofrendas a alguna deidad olvidada hace mucho tiempo.
“Estas son estructuras rituales, apostaría mi casa”, dijo el Dr. Thomas.
“Ya hemos excavado cinco de ellos, el equipo de Oxford Archaeology ha excavado tres y otros equipos también están excavando otros. Con los artefactos que están dentro, y también las técnicas de construcción que están involucradas en su creación, no hay ninguna función práctica para estas estructuras, aparte del ritual, que tenga algún sentido”.
No hay techo, las paredes son demasiado bajas para que se hayan utilizado para mantener animales en ellas, y algunas de ellas están construidas en las laderas de montañas que son increíblemente empinadas y difíciles de subir.
Los restos orgánicos pueden fecharse con carbono, y los huesos de animales revelaron que el sitio era del Neolítico tardío, de unos 7.000 años. En la temporada pasada, sin embargo, en colaboración con el departamento de arqueología de la Universidad de Durham en el Reino Unido, el equipo ha estado empleando otra técnica de datación sofisticada llamada luminiscencia estimulada ópticamente.

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Esto, dijo el Dr. Thomas, «básicamente le permite fechar la última vez que la arena recibió luz directamente sobre ella, lo cual es una técnica realmente útil para fechar estructuras que no tienen ningún tipo de depósito orgánico dentro de ellas».
Hasta el momento, no se ha descubierto nada que sugiera por qué los mustatils se construyeron donde estaban.
“En algunos de los lugares donde los encontramos, simplemente no podemos entender por qué se construyeron allí”, dijo el Dr. Thomas.
“Pueden estar en un valle aleatorio aparentemente sin que suceda mucho a su alrededor. Sugiere que las personas vienen a ese lugar, los crean, luego se van y probablemente regresan periódicamente”.
Eso, por supuesto, plantea la pregunta: ¿qué tenían de especial estos sitios para estas personas?
Otro misterio, posiblemente relacionado, es que los mustatil e incluso las estructuras funerarias posteriores de la Edad del Bronce en la región fueron claramente construidas para ser apreciadas no desde el nivel del suelo, sino desde arriba, en el cielo.
“Lo fascinante es que cuando los ves desde el suelo, no son tan espectaculares, solo una serie de paredes”, dijo el Dr. Thomas.

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“Pero tan pronto como te subes a un helicóptero, o lo miras en imágenes satelitales, estas cosas cobran vida”.
Una teoría es que las estructuras podrían haber sido construidas para que los muertos las vieran desde arriba. Otra posibilidad es que fueran estructuras rituales construidas en beneficio de alguna deidad en el cielo.
Pero, como las estructuras se construyeron mucho antes de que los seres humanos desarrollaran la escritura, es probable que la verdad siga siendo un misterio.
Igualmente misterioso es de dónde provienen las personas que construyeron los mostatils, y dónde terminaron. Hasta el momento, no se han encontrado sitios de enterramiento neolíticos del mismo período.
“La esperanza es que, en el futuro, podamos identificar algunos entierros neolíticos”, dijo el Dr. Thomas. “Pero la realidad ahora es que no estamos seguros de dónde están las personas del Neolítico”.
Podrían haber sido enterrados en tumbas sin marcar en sitios aleatorios, lo que haría muy difícil encontrar a alguno de ellos.
«Alternativamente, puede haber otras cosas que le hicieron a sus cuerpos, lo que significa que nunca los encontraremos».
Sin embargo, una serie de hallazgos en algunos mustatils ha insinuado una práctica quizás macabra hacia mediados del quinto milenio antes de Cristo. Se han encontrado algunos restos humanos, pero solo fragmentos.
“En uno encontramos parte de un pie y cinco vértebras y un par de huesos largos. Podemos decir que mientras aún había tejido blando adherido y que mantenía unidos los huesos, se tomaron fragmentos de ese cuerpo y se colocaron dentro de este mostatil, o junto a él”.
Sin embargo, hay múltiples sitios de entierro en la región, y a veces cerca de mustatils, de la Edad del Bronce, que datan de unos 2500 años después.
“Hay miles y miles de tumbas, entierros colgantes y tumbas monumentales más grandes en la región, lo que indica que aquí había grandes y prósperas poblaciones”, dijo el Dr. Thomas.
Los ejemplos más dramáticos se encuentran en el condado de Khaybar, al sureste de AlUla.
«Sobresaliendo de los oasis de la Edad del Bronce se encuentran estos largos caminos, avenidas funerarias, flanqueadas por miles de tumbas, que crean un paisaje funerario realmente significativo».
El próximo objetivo del equipo es “centrarse en esta idea cambiante de monumentalidad. En el período Neolítico, por alguna razón, ocurrió algo que significó que la gente comenzó a crear estas estructuras rituales absolutamente masivas, durante un período de 300 a 500 años.
“Entonces se detuvo. Arqueológicamente, desde aproximadamente 4800 hasta aproximadamente 2600 a. C., encontramos muy poco: algunas estructuras domésticas, pero no muchas tumbas.
“Entonces, de repente, estos entierros monumentales comienzan a aparecer en el paisaje. ¿Por qué este cambio de los mustatil, estructuras rituales monumentales, al enfoque 2.000 años más tarde en el individuo, o grupos familiares, que estaban siendo enterrados en estas estructuras?
“¿Qué sucedió en esos pocos miles de años?”
Cualquiera que sea la respuesta, la gran cantidad de mustatiles identificados, alrededor de 1600 en un área aproximadamente del tamaño de Polonia, no solo coloca el pasado antiguo de Arabia Saudita en una clase propia del Neolítico, sino que tiene repercusiones globales.
“Cuando miramos los paisajes neolíticos de todo el mundo, a menudo solo encontramos un puñado de estructuras, menos de una docena”, dijo el Dr. Thomas.
“Entonces, tener algo como el mustatil, donde tienes más de 1,000, cubriendo un área tan significativa, realmente cambia la forma en que tenemos que ver el Neolítico.
“Indica que el Neolítico es mucho más complejo de lo que pensábamos originalmente.

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“Y, a medida que surjan más investigaciones sobre el mustatil, creo que eso revolucionará por completo la forma en que vemos las sociedades neolíticas, no solo en Arabia sino en el resto del mundo”.
Habrá 12 equipos arqueológicos trabajando en el campo este otoño, explorando las culturas pasadas de AlUla y Khaybar desde la prehistoria hasta principios del siglo XX. Las estructuras de piedra del período prehistórico tardío seguirán siendo un foco clave.

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